印度进行反卫星武器测试4个多月后 仍在太空中留下了50多块碎片

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3月27日,印度宣布摧毁该国1月份发射的一颗低轨道测试卫星进行导弹试验。摧毁轨道卫星并非易事,因为这些卫星相对较小,以每小时数千英里的速度超越我们的星球。直接用导弹击中导弹需要非常精确的技术专业知识。

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然而,这些类型的示威(称为反卫星武器或ASAT)测试需要付出代价。印度的测试被称为“使命Shakti”,它将卫星粉碎成数百块,后来被美国空军追踪。碎片仍然以每小时数千英里的速度在地球周围移动,并且不能被地面上的任何人控制。如果碎片以如此高的速度与另一颗卫星相撞,则可能造成严重损坏,并可能使航天器无法操作。

根据欧洲航天局的说法,地球轨道已经是一个相当拥挤的地方,包含超过22,000件和比垒球更大的物体。所有这些材料都由美国空军第18空间控制中队跟踪。但ASAT测试进一步导致了这个问题,甚至可能产生太小而无法追踪的碎片。

印度确实试图通过瞄准位于地球以上相对较低的卫星 - 仅向上186英里(300公里)来最小化测试的影响。结果,事件产生的大部分碎片相对较快地落回地球并在地球大气层中燃烧。一名印度官员认为,碎片将在测试后45天内消失。据路透社报道,印度国防研究与发展组织负责人G. Satheesh Reddy说:“这就是为什么我们在较低的高度做这件事,它会立即消失。”

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美国空军承认大部分碎片已经消失。 “我们可以证实,我们从这次事件中追踪的400多件物体中有300多件重新进入地球大气层,”负责美国空军第18空间控制中队的空军少校科迪奇尔斯告诉The Verge。但是这次碰撞导致一些碎片出现在比原始卫星更高的轨道上。它甚至将碎片放在与国际空间站相同的通道上。国际空间站的轨道距离地面400公里。目前空间站上有六名宇航员。

哈佛大学天体物理学家Jonathan McDowell说。 “大部分碎片立即重新进入[大气层],”他告诉The Verge。 “但总会有相当数量(虽然远低于减少量),但它仍然很烦人 - 相反,它会上升。”

这引起了美国宇航局局长Jim Bridenstine的强烈批评。他在市政厅举行的美国国家航空航天局会议上说:“创建一个将碎片送到国际空间站上方的远地点的事件是一件非常可怕的事情。这项活动与人类太空飞行的未来不相容。航空航天领域的许多公司工业界也谴责在印度进行的ASAT试验,理由是轨道上的航天器具有潜在的危险性。

现在,超过130天后,根据Maj.Chiles的说法,美国空军目前正在跟踪印度ASAT测试中的50多块碎片。据太空英特尔称,美国宇航局也证实了轨道碎片的持续存在。本周甚至在目录中添加了一些分片,这意味着没有足够的数据来了解到目前为止这些分片在轨道上的运行位置。事实上,根据麦克道尔的分析,一些碎片达到了1000英里的高度。

美国空军第18空间控制中队表示,不会推测所有碎片何时会返回地球。但麦克道尔推测它应该在未来几年内下降。 “根据目前一些高轨道物体的衰减率,我认为至少会有一些碎片再次出现,”他说。 “但可能不会在两年内。”

最后,McDowell认为整个测试表明ASAT不是“安全的”。美国在2008年的一项名为“操作焚烧霜”的任务中击落失败的卫星时也学到了一些教训。该演示还产生了数百至数千枚,其中一些“跳入”比原始卫星更高的轨道。